Learn: A Sermon Preached at Executive Council

When I received the email asking me to deliver today’s sermon, I was at a café with a bright teenage girl from my church’s youth group, helping her write her first sermon. I had just said to her, “You’ve been listening to sermons your whole life and you already know what they’re like. So, don’t worry. You got this!” Moments later, an email popped up in my inbox and I saw that I was asked to preach my first sermon at the upcoming Executive Council meeting. Suddenly, all my advice to that teenager seem fake, hollow, and not terribly comforting. I tried to tell myself that my situation was different. I was being asked to deliver a sermon in front of the greatest minds in our church and the greatest preacher of our generation. However, the truth is that it was very much the same. She was to give her first sermon in front of the church community that she has been a part of her whole life and the rector who has been her spiritual leader since she was three years old. So in that sense, it was the same. I said yes to this terrifying opportunity.

The theme for this morning is drawn from The Way of Love practice, “Learn,” which is about reading scriptures. It is ironic to me that is the practice that I have been asked to preach on because it is the practice that gives me the most pause and perhaps a bit of a twitch in my neck. This stems from my life experience and my story.

I was raised in the Catholic church in Chicago where religious education was more about learning the creeds than Bible passages, and prayer was reserved strictly for Cubs games. When I joined a born-again evangelical church in my late teenage years, I quickly found great satisfaction in memorizing Bible passages. This focus on memorization fed the overachiever in me because I could fill a whole poster with gold stars for every passage I learned. Eventually, I would move to memorizing whole chapters. I am grateful for this because I have found Ephesians, chapter six, to be quite helpful to have committed to memory as I have had to reach back for it several times over the past couple of years. Additionally, this Bible memorization, and my poster with all the gold stars, seemed to me to be an outward physical example of proof that I belonged in a faith community.

Like every good evangelical Christian teenager, I went to an evangelical Christian college. In this context I began to go beyond memorizing Bible passages and into the realm of biblical interpretation. This exercise became less enjoyable to both my professors and I as I wrote papers about Lot’s wife, Tamar, the Levite’s concubine, and the first chapter of Job. I wrestled uncomfortably with notions of the nature of our God and how we interact with our holy scriptures. My male professors seemed equally uncomfortable having these conversations. They probably wanted me to be more like my classmates who proclaimed their love of the proverbs and how they found comfort in scripture.

This struggle with our scriptures is part of what drew me to the Episcopal Church, where I discovered that asking questions like these was welcomed, not discouraged. In the Episcopal Church, I was free to not only ask questions about how we understand the nature of our God in Job, chapter one, or through the story of the Levite’s concubine, but I found others who felt similarly uncomfortable. These people inspired me because they were able to continue in their faith despite these struggles with scripture. Also, in the Episcopal Church I learned about other ways to interact with scripture beyond memorization and exegesis, such as centering prayer and Lectio Divina. Our Episcopal toolbox is inclusive of so vary many ways of learning and it is something that we can be proud of!

When I took over the youth ministry program at my local church this past academic year, I used The Way of Love as a guide for the year. And the thing that I was most nervous about covering was “Learn,” because of this personal baggage that I carry with me on this topic. When it came time to do “Learn” with my youth group, I was excited to introduce them to Lectio Divina as a way to read and learn the Bible. Naturally, I believed that I would facilitate for them the most amazing spiritual encounter of their lives. I chose the Beatitudes for this exercise. It was going to be amazing!

So I went ahead with my plan and during the exercise the kids were very quiet. Perhaps because they were having such an amazing spiritual experience. When we finished Lectio Divina in youth group that Sunday, I asked for their feedback. The same teenage girl, who months later I would help her with her first sermon, stated loudly, “I hated this! I did not like this at all!” and the other youth agreed. My well-thought-out and amazing Lectio Divina session went over like a lead balloon.

Months later when I was helping her write her sermon and she asked about the reading from Acts that Sunday, I began to explain that it is this reading that explains why we get to eat bacon. How Peter, Paul and the early church were wrestling with what it meant to be followers of The Way. Did gentiles have to become Jewish first? I went on about Jewish notions of holiness and how it plays out in their culture as well as cuisine. When I looked up at the teen, her eyes were HUGE and I thought, “Oh man, I really blew it!” The she said, “That is so cool!” I instantly learned that I allowed my personal baggage to cut me off from a set of tools in our Episcopal toolbox. I know that I am not alone in this. We all carry some baggage along with us that blinds us to some of these good and useful tools in our Episcopal toolbox that we can offer to others.

I have one more comment before I land the plane and sit down.

I love bathrobes! I love wearing bathrobes. I want a whole collection of bathrobes. One for every season, every mood that I may have, and every liturgical holiday. For example, I want a Pentecost bathrobe. I can picture two ideas for this Pentecost bathrobe. One has like Harley Davidson-inspired flames coming from the bottom. The other is inspired by the phoenix in Harry Potter and maybe it would have red feathers along the collar. I want to have a closet filled with all my bathrobes hung just right. My husband is only vaguely aware of this desire.

When I come home exhausted after a long day, I put on a bathrobe. I wash my face. I put my hair up into a massive bouffant. In doing this, I have put down my baggage for the day. I have stripped away all the pretense and ego that gets me through the day. I am with my family where I am authentic, vulnerable, intimate, and open.

This is very much like when I sit down with our scriptures and prepare for centering prayer. In order to become open to a transformational encounter with scripture, I do these rituals that strip away everything that holds me back from being vulnerable and open to the Holy Spirit. However, the times when I have had truly transformative experiences with scripture is when I have experience scripture in the context of community. The times when we do morning prayer around our tables at these meetings have been some of the most transformational to me and my spiritual journey. In a sense, when we do these morning prayer exercises, it is like we are gathered in our bathrobes, figuratively not literally, in order to have an open vulnerable experience with each other. This is what the Way of Love is all about!

Therefore, let us not be afraid to step into those vulnerable spaces with ourselves, with our Holy Scriptures, and with each other — allowing ourselves to be transformed.

Amen.


Sermón – Camino del Amor “Aprender”

Cuando recibí el correo electrónico en el que se me pedía que pronunciara el sermón de hoy, estaba en una cafetería con una brillante adolescente del grupo de jóvenes de mi iglesia, ayudándola a escribir su primer sermón. Acababa de decirle: “Llevas toda la vida escuchando sermones y ya sabes cómo son. Así que no te preocupes. Ya lo tienes”. Momentos después, un correo electrónico apareció en mi bandeja de entrada y vi que me habían pedido que predicara mi primer sermón en la próxima reunión del Consejo Ejecutivo. De repente, todos mis consejos a ese adolescente me parecieron falsos, huecos y poco reconfortantes. Intenté decirme a mí misma que mi situación era diferente. Se me pedía que pronunciara un sermón delante de las mentes más brillantes de nuestra iglesia y del mayor predicador de nuestra generación. Sin embargo, la verdad es que era muy parecida. Debía pronunciar su primer sermón delante de la comunidad eclesiástica de la que ha formado parte toda su vida y del rector que ha sido su líder espiritual desde que tenía 3 años. Así que, en ese sentido, era lo mismo y dije que sí a esta aterradora oportunidad.

El tema de esta mañana está sacado de la práctica “Aprender” de Camino del Amor, que trata de la lectura de las escrituras. Es irónico para mí que sea la práctica sobre la que se me ha pedido que predique porque es la práctica que me da más pausa y quizás un poco de tic en el cuello. Esto se debe a mi experiencia de vida y a mi historia.

Me crié en la iglesia católica de Chicago, donde la educación religiosa consistía más en aprender los credos que los pasajes bíblicos, y la oración se reservaba estrictamente para los partidos de los Cubs. Cuando me uní a una iglesia evangélica renacida al final de mi adolescencia, encontré rápidamente una gran satisfacción en la memorización de pasajes bíblicos. Este enfoque en la memorización alimentó al superdotado que había en mí porque podía llenar un póster entero con estrellas doradas por cada pasaje que aprendía. Con el tiempo, pasé a memorizar capítulos enteros. Estoy agradecido por esto porque he encontrado que el capítulo 6 de Efesios es muy útil para tenerlo en la memoria, ya que he tenido que recurrir a él varias veces en los últimos dos años. Además, esta memorización de la Biblia, y mi póster con todas las estrellas doradas, me parecían un ejemplo físico externo de que pertenecía a una comunidad de fe.

Como todo buen adolescente cristiano evangélico, fui a un colegio cristiano evangélico. En este contexto empecé a ir más allá de la memorización de pasajes bíblicos y a entrar en el terreno de la interpretación bíblica. Este ejercicio se hizo menos agradable tanto para mis profesores como para mí cuando escribí trabajos sobre la mujer de Lot, Tamar, la concubina del levita, y el primer capítulo de Job. Luché incómodamente con las nociones de la naturaleza de nuestro Dios y de cómo interactuamos con nuestras Sagradas Escrituras. Mis profesores varones parecían igualmente incómodos teniendo estas conversaciones. Probablemente querían que me pareciera más a mis compañeros de clase, que proclamaban su amor por los proverbios y cómo encontraban consuelo en las Escrituras.

Esta lucha con nuestras escrituras es parte de lo que me atrajo a la Iglesia Episcopal, donde descubrí que hacer preguntas como éstas era bienvenido y no desalentado. En la Iglesia Episcopal no sólo era libre de hacer preguntas sobre cómo entendemos la naturaleza de nuestro Dios en el capítulo 1 de Job o a través de la historia de la concubina del levita, sino que encontré a otros que se sentían igualmente incómodos. Estas personas me inspiraron porque fueron capaces de continuar en su fe a pesar de estas luchas con las escrituras. Además, en la Iglesia Episcopal aprendí otras formas de interactuar con las escrituras más allá de la memorización y la exégesis, como la oración centrada y la Lectio Divina. Nuestra caja de herramientas episcopal incluye muchas maneras de aprender y es algo de lo que podemos estar orgullosos.

Cuando me hice cargo del programa de pastoral juvenil en mi iglesia local el curso pasado, utilicé El camino del amor como guía para nosotros durante el año. Y lo que más me ponía nerviosa era el tema de “Aprender”, debido al bagaje personal que llevo sobre este tema. Cuando llegó el momento de hacer “Aprender” con mi grupo de jóvenes, me entusiasmó presentarles la Lectio Divina como una forma de leer y aprender la Biblia. Naturalmente, creí que les facilitaría el encuentro espiritual más sorprendente de sus vidas. Elegí las Bienaventuranzas para este ejercicio. ¡Iba a ser increíble!

Así que seguí adelante con mi plan y durante el ejercicio los niños estaban muy callados. Tal vez porque estaban teniendo una experiencia espiritual tan increíble. Cuando terminamos la Lectio Divina en el grupo de jóvenes ese domingo, les pedí su opinión. La misma adolescente, a la que meses más tarde ayudaría con su primer sermón, declaró en voz alta: “¡Lo he odiado! No me ha gustado nada” y los demás jóvenes estuvieron de acuerdo. Mi bien pensada y sorprendente sesión de Lectio Divina cayó como un globo de plomo.

Meses más tarde, cuando le ayudé a escribir su sermón y me preguntó sobre la lectura de los Hechos de ese domingo, comencé a explicarle cómo esta lectura explica por qué comemos tocino. Cómo Pedro, Pablo y la iglesia primitiva estaban luchando con lo que significaba ser seguidores de El Camino. ¿Tenían los gentiles que convertirse primero en judíos? Seguí hablando de las nociones judías de santidad y de cómo se manifiestan en su cultura y en la cocina. Cuando miré a la adolescente, sus ojos eran ENORMES y pensé: “¡oh, tío, la he cagado!”. Entonces ella dijo: “¡Esto es genial!”. Aprendí al instante que permití que mi bagaje personal me aislara de un conjunto de herramientas de nuestra caja de herramientas episcopal. Sé que no estoy sola en esto. Todos llevamos algún equipaje que nos ciega a algunas de estas herramientas buenas y útiles de nuestra caja de herramientas episcopal que podemos ofrecer a los demás.

Tengo un comentario más antes de aterrizar el avión y sentarme.

Me encantan los albornoces. Me encanta llevar albornoces. Quiero una colección completa de albornoces. Uno para cada estación, para cada estado de ánimo que pueda tener y para cada fiesta litúrgica. Por ejemplo, quiero un albornoz de Pentecostés. Me imagino dos ideas para este albornoz de Pentecostés. Una tiene como llamas inspiradas en Harley Davidson que salen de la parte inferior. La otra está inspirada en el ave fénix de Harry Potter y quizá tenga plumas rojas a lo largo del cuello. Quiero tener un armario lleno de todos mis albornoces bien colgados. Mi marido sólo es vagamente consciente de este deseo.

Cuando llego a casa agotada después de un largo día, me pongo un albornoz. Me lavo la cara. Me recojo el pelo en un enorme bouffant. Al hacer esto, he dejado mi equipaje por el día. Me he despojado de todas las pretensiones y del ego que me hace pasar el día. Estoy con mi familia, donde soy auténtica, vulnerable, íntima y abierta.

Esto es muy parecido a cuando me siento con nuestras escrituras y me preparo para la oración centrada. Para abrirme a un encuentro transformador con las escrituras, hago estos rituales que despojan de todo lo que me impide ser vulnerable y abrirme al Espíritu Santo. Sin embargo, las veces que he tenido experiencias verdaderamente transformadoras con las escrituras es cuando he experimentado las escrituras en el contexto de la comunidad. Los momentos en los que hacemos la oración matutina alrededor de nuestras mesas en estas reuniones han sido algunos de los más transformadores para mí y mi viaje espiritual. En cierto sentido, cuando hacemos estos ejercicios de oración matutina, es como si estuviéramos reunidos en nuestras batas de baño, en sentido figurado, no literalmente, para tener una experiencia abierta y vulnerable con los demás. En eso consiste la Vía del Amor.

Por lo tanto, no tengamos miedo de entrar en esos espacios vulnerables con nosotros mismos, con nuestras Sagradas Escrituras y con los demás, permitiéndonos ser transformados.

Amén